Drukveranderingen zijn van invloed op de fysiologische processen van uw lichaam. Bij de afname van de druk (hoogte) en bij de toename van de druk (duiken) moet u rekening houden met verschillende bijwerkingen. Hoe hoger u komt, hoe lager de luchtdruk. Ook het zuurstofpercentage zal afnemen. Dit betekent dat u op grotere hoogte dieper of vaker moet inademen (ademminuutvolume). Tijdens de acclimatisatie ondergaat uw lichaam enkele fysiologische veranderingen:

– Toename van de longventilatie.
– Toename van de rode bloedlichaampjes (en erytrocyten).
– Een uitscheiding van bicorbanaationen in de urine.
– Veranderingen op weefselniveau. 

De duur van het acclimatisatieproces is afhankelijk van de hoogte en uw lichamelijke gesteldheid. Op 3000 meter hoogte duurt het ongeveer 12 dagen voordat uw lichaam geacclimatiseerd is en op 4000 meter duurt het geheel ongeveer 18 dagen. Een gering aantal mensen zal op grote hoogte zelfs nooit acclimatiseren en voortdurend aan hoogteziekte lijden. Longoedeem, misselijkheid, hoofdpijn, braken, anorexia en een snellere pols zijn kenmerken van hoogteziekte. Dit kan verder nog gepaard gaan met ademtekort. Rond de ogen, handen, enkels en in de rest van het lichaam kan oedeemvorming optreden. Een goede acclimatisatie is noodzakelijk. Overnacht niet de eerste dag boven de 2500m. De twee opvolgende nachten kunt u het beste 2 dagen overnachten op een hoogte tussen de 2500 en 3000m. Na deze acclimatisatie van twee dagen, mag u na elke stijging niet hoger dan ongeveer 750m overnachten (3000+750=3750m). Deze stap wordt kleiner naarmate u hoger komt. (500m boven de 3500 tot 4500m). Wanneer u de symptomen van hoogteziekte niet onderkent en gewoon doorgaat en nog verder stijgt, kan er een gevaarlijke situatie ontstaan. Bij een beginnend hersenoedeem ontstaan evenwichtsstoornissen, ook kan iemands gedragspatroon totaal veranderen. De eerste verschijnselen van hoogteziekte treden vaak op na een verblijf van minimaal 7 uur op een grotere hoogte. Ernstige hoogteziekte kunt u als volgt behandelen,

– Absolute rust. De betrokkene moet worden gedragen, met het hoofd en bovenlichaam omhoog.
– Toedienen van extra zuurstof.
– Afdalen tot onder de 2500 meter. Bij ernstige hoogteziekte moet de betrokkene afdalen, anders zijn de gevolgen ernstig. 

De oorzaak van hoogteziekte is tot nu toe nog onduidelijk. Wel is zeker dat het zuurstoftekort en de verlagende luchtdruk een grote rol speelt. Veel drinken en een koolhydraat rijke voeding schijnt hoogteziekte tegen te gaan. Personen die gevoelig zijn voor drukverschillen kunnen boven de 2000m 250mg acetazolamide slikken. Met een puntensysteem kunt u de ernst van de situatie schatten:

– Slapeloosheid 1
– Misselijkheid en geen eetlust 1
– Duizeligheid 1
– Hoofdpijn 1
– Vochtophoping rond de ogen, 1
– handen en voeten 1
– Overgeven 2
– Hoofdpijn na pijnstiller 2
– Verminderde urineproductie 3
– Ongewone of ernstige moeheid 3
– Ademtekort in rust 3
– Hoesten 3
– Coördinatie stoornissen 7
– Agressief of versuft gedrag 7
– Bewusteloosheid 7

Wanneer u een score heeft van 1-3 punten heeft u lichte hoogteziekte, 4-6 punten matig en mocht u meer dan 6 punten scoren heeft u ernstige hoogteziekte (rapoklapo naar beneden).